Fronteras 2018/19: Nuevos temas de interés ambiental

24 January 2019
Authors: UN Environment

Desde las innovaciones y los dilemas éticos asociados a la biología sintética, hasta las opciones para una adecuada adaptación internacional al cambio climático, el informe Fronteras 2018/19 explora los problemas ambientales emergentes que enfrenta el planeta.

Frontiers 2018 cover

¿La vanguardia de las técnicas de empalme genético beneficiarán la salud humana y ambiental, siempre que la regulación pueda controlar con éxito el riesgo de consecuencias ecológicas no deseadas? ¿Actuaremos a tiempo para evitar una mayor degradación de las turberas en el permafrost y evitaremos llegar al umbral de un efecto invernadero global descontrolado? ¿Podemos superar los obstáculos de la adaptación al cambio climático y avanzar con sabiduría para mitigar los peores efectos, en beneficio de todos y no de unos pocos?

Los expertos de ONU Medio Ambiente abordarán estos y otros temas en el informe Fronteras 2018/19, el más reciente reporte sobre los desafíos ambientales emergentes. La serie Fronteras del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente vincula los nuevos hallazgos científicos con políticas orientadas a los resultados, en relación con la salud del medio ambiente y su sostenibilidad. La edición 2018/19 continúa la tradición de los informes previos, altamente referenciados y acompañados con infografías ilustrativas, e introduce contenido interactivo, con enlaces a videos sobre investigación e información relacionada.

Fronteras 2018/19 se lanzará el 4 de marzo de 2019, a pocos días de la cuarta Asamblea de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente, que tendrá lugar en Nairobi, Kenia. El informe cubre cinco temas emergentes clave: los últimos desarrollos en biología sintética; las ventajas cruciales de la conectividad de paisajes; las complejas interacciones y vulnerabilidad de las turberas del permafrost; los desafíos de la contaminación por nitrógeno generalizada; y los peligros de la inadecuada adaptación al cambio climático. A continuación, encontrará un resumen de cada tema.

Biología sintética: Re-ingeniar el medio ambiente

Mosquito.jpg© coniferconifer, licensed under CC BY 2.0 La capacidad de alterar con éxito los organismos a nivel genético ha entusiasmado a los científicos y al público por igual. Las técnicas de edición de genes están avanzando rápidamente, lo que promete muchos beneficios biológicos y ecológicos, desde la erradicación de enfermedades humanas hasta la prevención de la extinción de especies. CRISPR-Cas9 es la herramienta más reciente y eficiente en la caja de herramientas de la edición genética, y permite una precisión extraordinaria en la manipulación de genomas.

Sin embargo, esta capacidad de crear vida sintética y alterar el ADN existente conlleva el riesgo de contaminación cruzada y consecuencias no deseadas. Manipular el código de la vida tiene implicaciones tan importantes que existe una necesidad urgente de que los órganos de gobierno colaboren y cooperen para garantizar seguridad en la investigación y el desarrollo de este campo. El aumento de los llamados “biohackers de garaje” y el riesgo de la liberación accidental de organismos genéticamente modificados en el medio ambiente es un motivo de preocupación regulatoria. Muchos de los beneficios y desafíos de la biología sintética se exploran en este capítulo fascinante.

Conectividad ecológica: Un puente hacia la conservación de la biodiversidad

image© Jess Kraft /Shutterstock.com La industrialización a gran escala ha resultado en una fragmentación generalizada de paisajes que habían permanecido intactos en todo el mundo. Desde la tala de bosques húmedos ricamente poblados, hasta la construcción de represas en poderosos ríos arteriales, el efecto de aislar e impactar los ecosistemas es perjudicial para la salud de la flora y la fauna, y en casos graves amenaza a especies con la extinción. Los paisajes tampoco se limitan al ámbito terrestre, ya que la conectividad del ecosistema se extiende más allá de las costas continentales hacia los paisajes marinos y los océanos.

Las iniciativas para promover la conectividad del paisaje ofrecen esperanzas en varios lugares, pero se necesita mucho más enfoque en la planificación para reconectar parches de hábitat o preservar la conectividad existente. Esto es vital para preservar la biodiversidad restante y proteger los ecosistemas interconectados de los que todos dependemos. Los esfuerzos nacionales requieren una expansión a nivel internacional, ya que los ecosistemas no están limitados por las fronteras de los países. Este amplio capítulo explora los problemas y las soluciones a la fragmentación en el mundo natural y la urgencia de un pensamiento conjunto en la planificación para la preservación y conservación de la biodiversidad y la supervivencia de las especies.

Las turberas en el permafrost: perdemos terreno en un mundo cada vez más cálido

image© Hans Joosten Con el aumento de las temperaturas globales, el Ártico se está calentando dos veces más rápido que el resto del planeta y la velocidad acelerada del deshielo del permafrost alarma cada vez más a los científicos. Aunque investigaciones están en curso, actualmente se sabe muy poco de las complejas relaciones y dinámicas entre el suelo que permanece congelado (el permafrost) y la capa aislante de restos de plantas muertas (la turba), que cubre un porcentaje significativo de las áreas más septentrionales de nuestro planeta.

El deshielo del permafrost no solo tiene un impacto directo en la ecología y la infraestructura de las regiones de turberas, sino que también es un potencial "elemento de inflexión" que podría desencadenar un efecto invernadero descontrolado. La preservación de estos ricos depósitos de carbono en el suelo es imprescindible para amortiguar los efectos globales del cambio climático y evitar los riesgos de liberar el carbono y otros gases de efecto invernadero que se mantienen congelados, secuestrados bajo tierra y fuera de la atmósfera. Los escenarios probables y la investigación colaborativa que se necesita con urgencia para garantizar la preservación de estos importantes depósitos se exploran a fondo en este capítulo.

De la contaminación del ciclo del nitrógeno a una economía circular del nitrógeno

image© ebvImages, licensed under CC BY 2.0 El nitrógeno es uno de los elementos naturales más abundantes y es mayormente benigno en sus formas no reactivas. Sin embargo, el exceso puede ser perjudicial. La contaminación con nitrógeno tiene graves impactos en los ecosistemas y en los seres humanos por igual. En la forma de óxido nitroso, este recurso es un gas de efecto invernadero 300 veces más potente que el dióxido de carbono, y varios compuestos del nitrógeno pueden alterar la calidad del aire, el suelo y el agua, y la capa de ozono.

Se necesita un enfoque global unido sobre la gestión del nitrógeno para transformar el ciclo del nitrógeno en una economía circular sostenible, no contaminante y rentable. Aunque ha habido algunos avances a nivel nacional, un enfoque verdaderamente holístico para implementar estrategias efectivas de manejo del nitrógeno requerirá cooperación internacional. Este capítulo altamente informativo explora los detalles y la química detrás del problema de la contaminación por nitrógeno y las posibles vías para solucionarlo. Si tiene éxito, la transición hacia una economía circular del nitrógeno podría ser pionera en las decisiones científicas y políticas necesarias para lograr un planeta sin contaminación.

Inadecuada adaptación al cambio climático: evitar las trampas en el camino de la evolución

image© ebvImages, licensed under CC BY 2.0 En términos generales, la evolución depende de una adaptación exitosa, y una mala adaptación resulta en fracaso. En cuanto al cambio climático, las estrategias de adaptación deben abordar las vulnerabilidades, aumentar la capacidad de recuperación a escala global y evitar soluciones a corto plazo que solo pueden tener beneficios locales. Es cada vez más claro que la cooperación y la planificación internacionales son necesarias para evitar las adaptaciones que al parecer ofrecen mitigación pero que en realidad complican el problema.

Este capítulo intrigante explora la distinción entre adaptación verdadera, adaptación inadecuada y adaptación simulada. Profundiza en las discusiones cruciales en los foros internacionales y en los estudios de caso de lo que constituye una mala adaptación en relación con el imperativo de mantener el aumento de la temperatura promedio mundial postindustrial por debajo de 1,5 ° C. Esta área de enfoque relativamente nueva para los responsables de la formulación de políticas ejercitará el atributo humano de la previsión para que podamos alcanzar la evolución necesaria para sobrevivir. Se requerirá una visión a largo plazo en el diseño de políticas de desarrollo y de adaptación para tomar las decisiones correctas para las generaciones futuras.